Den franske presidenten kan godt stå høyt over sine europeiske kolleger, men hans overturer mot Kreml gjentar feilene fra så mange andre vestlige ledere, fortid og nåtid.
Head, Russland og Eurasia-programmet, Chatham Hus
Forsker, Russland og Eurasia-programmet

Emmanuel Macron og Vladimir Putin under et møte på Fort de Bregancon, en sommerbolig for Frankrikes president. Foto av Alexei Druzhinin \ TASS via Getty Images.

Emmanuel Macron og Vladimir Putin under et møte på Fort de Bregancon, en sommerbolig for Frankrikes president. Foto av Alexei Druzhinin \ TASS via Getty Images.

Det er ingen verdensleder med en mer motstridende holdning til Russland enn Emmanuel Macron.

Den franske presidenten var tilsynelatende den 'minst unnskyldende' kandidaten til de som kjørte i første runde av valget i 2016. Sammenlignet med den russisk-finansierte Marine Le Pen i den ene enden av spekteret, og den radikale venstresiden Jean-Luc Mélenchon på den andre, virket Macron en modell av måtehold.

Overfor Kreml må han ha blitt oppfattet som den minst ønskelige kandidaten for dets interesser, og det er grunnen til at de hacket serverne til partiet hans, En Marche, rett før avstemningen i et siste-grøftforsøk på å avspore kampanjen. Moskva trenger ikke ha fryktet.

Det hele startet så lovende. Selv om Vladimir Putin var en bekymringsfull tidlig besøkende til Frankrike i Macrons første uker som president, så det ut til at den franske lederen hadde en viss tidlig ryggrad.

På det svært symboliske spillestedet Château de Versailles, som sto en meter unna sin russiske kollega på en pressekonferanse, holdt han kalt ut Russland i dag og Sputnik som agenter for innflytelse og propaganda - en uvanlig dristig holdning som vurderer statsoverhoder er generelt mer tilbøyelig til diplomatisk skjønnhet over direktehet når man møter kolleger. Det var også imponerende med tanke på den store forskjellen i erfaring mellom de to mennene.

Bildet siden den gang har, for å være raus, blitt blandet. Den franske lederens betydelige mandat, kombinert med den ukloke ambisjonen om 'å vinne Russland-runden', har vunnet over prinsipper - og over bevisene.

Macrons nylige møte med Putin i Brégançon rett før G7-toppmøtet, og selve Biarritz-toppmøtet, ga mange påstander om Russland som, enten man er enige med dem eller ikke, ganske enkelt motsier hverandre.

Ta et par av Macron-proklamasjoner på G7: Han overrasker Russland over sin undertrykkelse av protester i Moskva og ber om at Kreml skal «følge de grunnleggende demokratiske prinsippene». Samtidig gjør han overturer om at "Russland og Europa [bør føres] sammen igjen".

Et land som raser opp undertrykkende handlinger mot sine egne borgere som tør å stå opp for seg selv, er dessverre - men logisk - ikke skikket til å være "tilbake" med Europa (og det er ikke sikkert de noen gang var sammen). Det interessante spørsmålet er om Macron er det klar at uttalelsene hans er gjensidig utelukkende.

Å si, slik Macron gjorde, at 'vi' skyver Russland bort fra Europa 'uten å utdype en så bevisfri uttalelse (siden det var Russland som distanserte seg gjennom sine egne handlinger), er appellerende til de som vet litt om Russland og internasjonale forhold. Men det er faktisk feil for alle som rett og slett tar seg bryet med å lage en liste over Russlands nylige overtredelser av folkeretten.

Dialog for dialogens skyld - uten prinsipper eller konkrete mål - er en glatt bakke for å imøtekomme Russlands interesser. Frankrike var allerede medvirkende til å gjeninnføre Russland på parlamentariske forsamlingen for Europarådet i juni 2019. Og under det tradisjonelle fraråder aux-ambassadører på 27 august, Macron gikk videre ved å effektivt unnskylde Russland fra ethvert ansvar for de frosne konfliktene rundt dens periferi.

Dette hadde ikke noe å si om Macron ikke falt i rollen som først blant europeiske likestilte. Med Angela Merkel i skumringen av karrieren og alle nylige britiske statsministre distrahert av Brexit (bortsett fra kanskje i to uker etter attentatforsøket på Sergei Skripal), har skjebne og ambisjon gitt Macron ekstra heft.

I alle fall har de tyske og britiske stillingene til Russland blitt kompromittert av Nordstream II og City of Londons rolle i å trakte russiske kriminelle utbytter. Faren er at dette franske heftet oversettes til politikk som igjen medfører reduksjon av forsvar og ofring av allierte, som Ukraina og Georgia.

Macrons motstridende holdning til Russland kan forklares med fransk utenrikspolitisk tradisjon og av presidentens eget hubris. Det har lenge vært vanlig at Frankrike anerkjenner Russlands rolle i europeisk sikkerhetsarkitektur fra 'Lisboa til Vladivostok', og respekterer statusen sin 'stormakt' (selv om den er selvutnevnt).

Macron selv er symbolsk for en bredere tendens i fransk politikk og næringsliv - ute etter å bygge broer med Kreml, uavhengig av hvor bredt kløften mellom dem er.

Hubisen kommer med Macrons personlige drøm som 'Frankrike er tilbake', og i hans tro på at det bare kan lykkes hvis Russland også er tilbake - både i Europa og som en buffer mot Kina. Dette ble gjort rikelig tydelig i fraråder aux-ambassadører.

At olivengrener har blitt utvidet til Vladimir Putin utallige ganger i løpet av de siste 20 årene, betyr ikke nødvendigvis at det ikke mer skal komme fremover, hvis en fremtidig Kreml-ledelse tilbyr noen meningsfull innrømmelse. Det det imidlertid definitivt betyr, er at leksjonene må læres om hvorfor de hittil er blitt avvist: fordi "det Russland vil ha" er uforenlig med etablerte vestlige forestillinger om den europeiske sikkerhetsordenen.

Den franske presidentens antagelse om at han kan finne en måte å bringe Russland inn i brettet (eller inn fra kulden ...) er feil fordi Russland ikke ønsker å bli brakt inn, selv om det sier det. Og absolutt ikke på EUs vilkår. Når G7-ledere som Donald Trump på bekjent måte ber om Russlands tilbakekomst, tas ikke tilstrekkelig hensyn til Russlands bredere strategiske mål. I stedet er den overordnede fristelsen å ta det Putin sier på pressekonferanser sammen med andre statsoverhoder til pålydende.

Frankrike presser på for dialog med Moskva uten selvdisiplin eller forutsetninger betyr å imøtekomme uekte russiske interesser. Selv om Macron er likegyldig til det, er han kanskje ikke klar over at Frankrike vil tape i en verden der stormaktene snegler innflytelsessfærer igjen.